Friday, Jan 19th

Last update03:43:24 PM GMT

Hóa Thạch và Những Thay Đổi Địa Chất Theo Thời Gian

Hóa thạch là những tàn tích được bảo quản của những sinh vật từng tồn tại trên Trái Đất. Một số hóa thạch có niên đại đến 3.5 tỷ năm, và tất cả chúng đều cung cấp dữ liệu về quá khứ xa xôi của Địa Cầu.

Sự khởi nguyên của sự sống từ lâu đã là một ẩn số với nhân loại. Hầu như tất cả các nền văn hóa trên thế giới đều có một câu chuyện của riêng họ về sự bắt đầu của “sinh mệnh” trên Địa Cầu – có một sự thật là con người chúng ta thường được xem là đỉnh cao nhất của quá trình tạo nên sự sống trên Trái Đất, nhưng sự bắt đầu ấy thường bị nhầm lẫn thành “sự bắt đầu của thời gian”. Ví dụ, vào năm 1650, với những bằng chứng về các sự kiện tôn giáo, thầy Archbishop Ussher của Thánh Đường Ireland, đã phán rằng tất cả mọi sự sống được tạo nên vào năm 4004 trước Công Nguyên. Nhưng, rõ ràng điều đó là vô lý, bởi thật là khó mà nói rằng hành tinh của chúng ta đã thay đổi nhiều đến vậy trong 1 khoảng thời gian ngắn như thế. Sự phát hiện của những hóa thạch vào thời kỳ này vẫn là một bí ẩn.

Vào những năm 1800, các nhà địa chất học đã nhận ra rằng những thay đổi nhỏ đang diễn ra trên khắp bề mặt Trái Đất có thể liên quan đến sự tạo thành và bào mòn của các dãy núi hay những tàn tích hóa thạch được khám phá khắp nơi. Vào thời bấy giờ, những khoa học gia nhận định rằng tuổi của Trái Đất vào khoảng 20 triệu năm. Ngày nay, thậm chí một tảng đá cũng có thể được định số tuổi dựa trên chỉ số phóng xạ bên trong chúng. Ví dụ như Carbon 14, một dạng phóng xạ của carbon, sẽ phân hủy ở một tỷ lệ cố định, và điều này được ứng dụng để định tuổi của những loại than trên 50,000 năm tuổi. Một số thành tố khác có thể xác định được trên những phiến đá cổ xưa hơn, và tất cả những điều này dẫn đến một kết luận rằng lịch sử của Địa Cầu bắt nguồn từ hơn 4.5 tỷ năm trước.

 

Phân Tích Những Chứng Cứ

Những nghiên cứu kỹ lưỡng về hóa  thạch đã làm hé lộ một sự thật rằng những dạng sống giống nhau đã tồn tại ở cùng một thời gian trên những vùng khác nhau của thế giới. Điều này khiến cho các hóa thạch trở nên hữu ích trong việc xác định niên đại của các bề mặt đá. Những loại hóa thạch khác nhau được phát hiện trong đá thay đổi theo thời gian, tạo nên một bề dày lịch sử về chu trình tiến hóa của sự sống. Đôi khi, sự biến đổi này diễn ra chậm và từ từ. Đôi khi lại diễn ra rất bất ngờ, và hậu quả là cả một nhóm loài thực vật hay động vật đột nhiên biến mất từ lớp này đến lớp khác. Một số loài thì lại thành công trong việc tiếp tục tồn tại với không nhiều thay đổi lắm qua hàng triệu năm, trong khi số khác thì bị tuyệt chủng. Thậm chí, đôi lúc một sự thay đổi bất ngờ có thể tạo nên một thế hệ hoàn toàn là những loài mới trên Trái Đất. Sự thay đổi này góp phần xác định ranh giới của các thời kỳ khác nhau. Khoảng thời gian này được xem như là hậu quả của một thảm họa khủng khiếp. Một số chúng có thể do sự va chạm của những thiên thạch khổng lồ với Trái Đất – tạo nên sự thay đổi to lớn về khí hậu. Vào cuối kỷ Cretaceous, khoảng 65 triệu năm trước, hàng ngàn loài sinh vật, trong đó có khủng long, đã tuyệt chủng – sự kiện này được xác định là có liên hệ với một va chạm khủng khiếp ở Mexico. Một thiên thạch với đưởng kính khoảng 1 nửa mile đã va vào Trái Đất và nổ tung, tạo nên một đám mây bụi bao phủ khắp hành tinh, ngăn cản ánh sáng và năng lượng đến từ Mặt Trời, và tạo nên vô số những trận cháy rừng trên toàn thế giới. Hoặc, vào khoảng 225 triệu năm trước – thời kì Permian – chúng ta đã ghi nhận được sự tuyệt chủng của một số lượng loài sinh vật còn lớn hơn thảm họa nêu trên. Và những thảm họa diệt vong khủng khiếp này được đánh dấu như là ranh giới của các thời ki.

 

Sự Sống Trên Trái Đất

65 triệu năm gần nhất của câu chuyện về sự sống được đánh dấu bởi sự xuất hiện của các loại động vật có vú, và các loại cây tán rộng và cây có hoa. Khoảng 200 triệu năm trước thời kì này, khủng long và các loài liên quan với chúng thống trị thế giới, và một lượng lớn những loài sinh vật biển phát triển mạnh trên những vùng biển ấm. Vào thời kì Carboniferous, khoảng 300 triệu năm trước, sự mở rộng nhanh chóng của các đầm lầy khổng lồ hỗ trợ cho sự phát triển của những loài thực vật ban sơ như cây dương xỉ và cây mè. Những tàn tích của các loại thực vật này đã tạo nên than. Trước những thời kì này, không có nhiều bằng chứng về sự tồn tại của sự sống trên đất liền. Nhưng, với đại dương thì sự sống đã xuất hiện đông đúc từ rất lâu.

Những hóa thạch từ kỷ Precambrian, khoảng 600 triệu năm trước, là rất hiếm. Trong khoảng thời gian này, có rất ít những thực vật và động vật cỡ lớn trên Trái Đất.

 

Những Tổ Tiên Quen Thuộc

Sự sống trên Trái Đất bắt đầu từ khoảng 3.6 tỷ năm trước, những thành tố hóa học đã được gieo xuống từ vũ trụ sau khi hành tinh của chúng ta nguội bớt. Nhưng, trong 3 tỷ năm, vi khuẩn và rong chiếm trọn hành tinh. Rồi, có thể do một sự thay đổi thời tiết và sự phân tán chất dinh dưỡng bắt đầu từ sự phân tách của Đại Lục Địa, một nhóm những loài thực vật đa bào và động vật bắt đầu xuất hiện. 600 triệu năm trước, những tổ tiên đầu tiên của đa số những sinh vật sống ngày nay bắt đầu thành hình. Trong số chúng, có lẽ có cả tổ tiên của chúng ta từ thời xa xưa.

Oxford University

Harvard University

Cambridge University

Stanford University

Princeton University